Acutuncus antarcticus -karhukainen virkosi jäisestä tilasta. Mittajana vastaa 0,1 millimetrin pituutta. Kuva: Tsujimoto et al. 2016 Cryobiology (photo by Megumu Tsujimoto (NIPR))

Karhukaislaji pystyy sammuttamaan aineenvaihduntansa jäätyessään ja virkoamaan sulettuaan takaisin eloon.

Jotkut ihmiset haaveilevat itsensä säilömisestä jäädytettynä heti kuolemansa jälkeen ja sulatuksesta takaisin henkiin joskus tulevaisuudessa. Tietyille pienille eläimille tämä on jo mahdollista.

Uusin havainto on 0,2 millin mittaisesta Acutuncus antarcticus -karhukaisesta, joka oli 30 vuotta jäissä. Eläin heräsi tutkijoiden silmien alla eloon. Se pystyi jopa lisääntymään. Karhukaiset olivat peräisin jäisestä sammalnäytteestä, joka oli otettu talteen lokakuussa 1983 Etelämantereelta.

Toukokuussa 2014 sammal sulatettiin ja kasteltiin. Näytteestä otettiin kaksi yksilöä ja yksi muna, jotka pantiin kasvamaan ravintoalustalle. Toinen täysikasvuisista karhukaisista ja munasta kuoriutunut poikanen selviytyivät ja onnistuivat lisääntymään.

Herättyään eloon täysikasvuinen karhukainen liikutteli yhtä neljästä raajaparistaan ensimmäisenä päivänä. Varsinainen virkoaminen kesti pitkään. Vasta kahden viikon kuluttua se ryömi ja söi ravintoa. Sitten se muni 19 munaa, joista 14 kuoriutui. Ensimmäisen munan kuoriutumiseen meni poikkeuksellisen pitkä aika, 19 päivää, kun keskimääräinen aika oli alle kymmenen päivää.

Tutkijat arvelevat, että pitkään kestänyt virkoaminen ja ensimmäisen munan kuoriutuminen kielivät vaurioista, joita eläimeen oli kertynyt 30 vuoden jäissä olon aikana.

Sulatetusta munasta kuoriutunut poikanen ei sitä vastoin osoittanut mitään vahingoittumisen merkkejä. Se virkosi, kasvoi ja lisääntyi normaalisti.

Karhukaiset kuuluvat eläimiin, jotka pystyvät väliaikaisesti sammuttamaan aineenvaihduntansa jäätyessään tai kuivuessaan. Ilmiötä kutsutaan kryptobiosikseksi.

Karhukaiset sulattivat eloon japanilaisen NIPR-tutkimuslaitoksen tutkijat, ja he julkaisivat havaintonsa Cryobiology-lehdessä.