Kolme rahtialusta saavat viimeiseksi tehtäväkseen roihuta koepaikkoina, joissa testataan sitä, mitä tulipalo aiheuttaisi avaruusmatkoilla ja miten sitä voidaan estää.

Näkymä kansainvälisenavaruusaseman ikkunasta: Cygnus lähdössä kohti maapallon sinivalkoista pintaa.

 

Kansainvälisen avaruusaseman käsivarsi vapauttamassa Cygnus-aluksen paluumatkalle helmikuussa 2014.

Yhdysvaltain avaruushallinto Nasa aikoo kokeilla, miten käyttäytyy suuri tulipalo avaruusaluksessa. Tahallaan sytytetyistä paloista saatava tieto on olennaista tulevien avaruusmatkojen turvallisuuden kannalta.

Tulipalo päästetään riehumaan sitä varten suunnitelluissa kapseleissa kolmessa miehittämättömässä Cygnus-avaruusaluksessa. Tehtävä on niiden viimeinen sen jälkeen, kun ne ovat vieneet vielä kerran rahtia kansainväliselle avaruusasemalle. Viimeiset matkat tehdään huhti–kesäkuussa.

Muutaman neliösentin laajuisia paloja on kokeiltu ennenkin, mutta suurten liekkien käytöksestä avaruudessa ei ole kokemusta. Saffire-nimen saaneissa kokeissa tuli pannaan palamaan kauko-ohjauksella, kun alukset ovat irtaantuneet avaruusasemasta.

Kahdessa kokeessa poltetaan lasikuidusta ja puuvillasta sekoitetun erikoiskankaan palasia. Kolmannessa kokeessa tarkkaillaan tulen käyttäytymistä yhdeksässä eri materiaalissa, joita nykyisin on käytössä astronauttien asuissa sekä muun muassa rahtikonteissa ja avaruusaseman ikkunoissa.

Alus kärventyvät lopullisesti ilmakehässä

Tarkoituksena on mitata liekkien koon lisäksi sitä, miten nopeasti ne leviävät ja miten paljon lämpöä ja kaasua niistä syntyy, kun painovoima ja hapen määrä ovat aivan toiset kuin Maassa. Kokeet myös kuvataan.

 

Valkoisiin takkeihin ja suojamyssyihin pukeutuneita naisia ja miehiä työpajassa, jossa on paljon teknisiä laitteita.

 

Avaruuden tulipaloja varten rakennetaan laatikkomaisia Saffire-laitteita Nasan Glennin tutkimuskeskuksessa Ohiossa.

 

Kokeen perusteella halutaan selvittää, miten palonkestävää avaruusalusten ja -asujen ultrakevyistä materiaaleista tulee vastaisuudessa tehdä. Lisäksi Nasa haluaa tietoa avaruusalusten palojen havaitsemis- ja sammutusjärjestelmien kehittelyyn.

Cygnus-alukset palavat myös ulkopuolelta, kun ne muutamia päiviä palon jälkeen putoavat Maan ilmakehään.