Artistin näkemys valkoista kääpiötä kiertävän asteroidin tuhoutumisesta.

Kaukainen aurinkokunta on henkitoreissaan. Draaman etenemistä on seurattu sen tapahtuessa.

Viime vuonna Kepler-satelliitti havaitsi 570 valovuoden päässä sijaitsevalla valkoisella kääpiötähdellä kiertolaisen, joka kuljetti perässään kaasupyrstöä. Läpimitaltaan tuhatkilometrinen kappale kiertää tähteä vain noin miljoonan kilometrin etäisyydellä, mikä on reilut kaksi kertaa Maan ja Kuun välinen matka. Kaasupyrstö on seurasta läheisen tähden tuhoavasta vaikutuksesta kivikappaleeseen.

Nyt tutkijat ovat pitäneet silmällä valkoisen kääpiön lähiympäristön tapahtumia seitsemän kuukauden ajan. Heitä hämmästyttää muutosten nopeus. Tähden lähettämä keskimääräinen säteily on vaimentunut kymmenen prosenttia. Tämä on tutkijoiden mukaan seurausta siitä, että valkoisen kääpiön ympärille on ilmestynyt useita kaasupilviä lisää.

Kuten alun perin havaitun kappaleen kaasupilvi, myös uudet pilvet ovat peräisin pienistä kivisistä kappaleista, planetesimaaleista, joita valkoinen kääpiö muhentaa tohjoksi. "On odottamatonta, että voimme nähdä tällaisen dramaattisen muutoksen ihmiselämän aikaskaalassa", sanoo tutkimuksen tehneen ryhmän johtaja, Warwickin yliopiston Boris Gänsicke.

Valkoiset kääpiöt ovat kuolleiden tähtien jäänteitä. Myös oma Aurinkomme voi päätyä sellaiseksi sen jälkeen kun se on ensin paisunut jättiläiseksi, joka tuhoaa sisimmät planeetat. "Katsomalla tätä valkoista kääpiötä saamme näkymän siihen, millainen tulevaisuuden aurinkokunta saattaisi olla", Gänsicke sanoo.

Kuten aina, tutkimus poiki joukon uusia kysymyksiä. "Kuinka planetesimaalin hajoaminen tapahtuu? Kuinka pitkään koko juttu kestää? Voimmeko nähdä kaiken katoavan vuoden tai kahden kuluessa?" 

Gänsicke ryhmineen suunnitteleekin jatkavansa kääpiötähden seuraamista.