Taiteilijan näkemys 10 maapallon massaisesta Planeetta yhdeksästä aurinkokuntamme ulkolaidlla.

Kilpajuoksu on meneillään kaukana aurinkokunnan laidoilla mahdollisesti kiertävän yhdeksännen planeetan havaitsemiseksi. Nyt tutkijayhteisö on saanut vihjeen, joka saattaa nopeuttaa kohteen löytymistä.

Agnès Fienga Ranskan Côte d’Azurin observatoriosta päätti kollegoineen katsoa, voisiko tänä vuonna mallinnettu Planeetta yhdeksän selittää Saturnusta kiertävän Cassini-luotaimen radassa havaitut häiriöt.

Ilmeni, että Konstantin Batyginin ja Mike Brownin ennustama suuri planeetta saattaisi todellakin olla syypää rata-anomalioihin. Fiengan ryhmän tulokset suosivat kohteen sijaintia Valaskalan tähdistössä 15 kertaa Plutoa kauempana Auringosta.

Voi olla, että tavoiteltu noin 10 maapallon kokoiseksi arvioitu planeetta löytyy jo vuoden sisällä. 

Vaikka Fienga itse ei vielä ole valmis allekirjoittamaan, että Planeetta yhdeksän on varmasti luotaimen radan heilahtelun taustalla, tutkijayhteisö on ottanut selvityksen vastaan innolla. "Se on loistava analyysi", sanoo Greg Laughlin, joka ei ollut mukana tutkimuksessa.

Jos tulokset pitävät kutinsa, planeetan sijainti juuri Valaan tähdistössä on onnenkantamoinen. Tämä alue on parhaillaan suureen teleskooppiin kiinnitetyn, äärimmäisen herkän CCD-kameran kohteena.

Kyse on eteläisellä pallonpuoliskolla pimeää energiaa kartoittavasta projektista nimeltä Dark Energy Survey. Sen kameralla löydettiin jo yksi niistä jäisistä aurinkokunnan ulkolaidan kappaleista, joiden rataominaisuudet herättivät epäilyt yhdeksännestä planeetasta.

Sama laite saattaa saada kuviin myös itse planeetan. "Emme olisi voineet suunnitella kartoitustamme yhtään paremmin", sanoo projektissa työskentelevä David Gerdes.