TW Hydrae-tähteä ympäröivä protoplanetaarinen kiekko ALMA-teleskoopin kuvassa. Zoomatussa kuvassa tummana tähden ympärillä näkyvä rengas vastaa Maan radan kokoa.

Miltä aurinkokunta olisi näyttänyt vauvaiässään?

ESOn ALMA-teleskoopilla on otettu kuva näyttää yksityiskohtia auringonkaltaisen tähden ympärille muodostumassa olevasta planeettakunnasta. Tutkijat arvioivat, että TW Hydrae -tähden ympärille on muodostumassa myös planeetta maankaltaiselle kiertoradalle.

"TW Hydrae on varsin erityinen", kuvailee David Wilner Harvard-Smithsonianin Astrofysiikan keskuksesta. "Se on lähin tunnettu protoplanetaarinen kiekko Maasta katsottuna, ja saattaa muistuttaa läheisesti aurinkokuntaa sen ollessa vain noin 10 miljoonan vuoden ikäinen."

Kuvattu tähti sijaitsee meistä noin 175 valovuoden etäisyydellä. Tähteä ympäröivä ainekiekko nähdään lähes kohtisuorasta suunnasta ja se erottuu siksi erityisen selkeästi.

Ainekiekossa on kaksi tyhjää kohtaa, jotka näkyvät laajemmassa kuvassa tummina renkaina. Niiden sijainti vastaa suunnilleen Uranuksen ja Pluton etäisyyksiä aurinkokunnassa.

Zoomatussa kuvassa erottuu myös Maan rataetäisyydellä oleva tumma rengas. Siellä uskotaan olevan muodostumassa vauvaversio maapallosta tai mahdollinen supermaapallo.

Kyseessä ovat tähän mennessä tarkimmat kuvat protoplanetaarisesta kiekosta, joita on otettu millimetri- ja alimillimetrialueen ALMA-teleskoopilla. Ne otettiin sijoittamalla ALMAn yksittäiset antennit konfiguraatioon, jossa ne sijaitsevat laajalla alueella, jopa 15 kilometrin päässä toisistaan.