Yhdysvaltain avaruushallinto Nasa on aloittamassa kokeet perunan kasvattamiseksi Perun Pampas de la Joya -aavikon maaperässä, Wall Street Journal kertoo.

Kokeiden tarkoituksena on löytää ja kehittää perunalajikkeita, joita voitaisiin jonain päivänä kasvattaa myös Marsissa. Nasan lisäksi tutkimuksessa on mukana limalainen Internatonal Potato Center.

Ravinnolle on tarvetta, sillä useampi eri taho suunnittelee miehitettyjen Mars-lentojen aloittamista seuraavan vuosikymmenen aikana. Mukaan ovat ilmoittautuneet ainakin Elon Muskin SpaceX. Myös Nasalla on omat suunnitelmansa miehitetyistä avaruuslennoista.

 

Pampas de ja Joya on osa Atacaman aavikkoa ja yksi maailman kuivimmista paikoista. Paikka on valittu siksi, että sen maaperä muistuttaa marsperää.

Sopivien olosuhteiden lisäksi Peru tarjoaa oivan paikan tutkimukselle, sillä perunan syntymämaassa on tarjolla jopa 4 500 erilaista lajiketta. Alkuvaiheessa tutkijat ovat valinneet yhteensä 65 eri lajiketta, joiden on arvioitu olevan erityisen kestäviä.

Aluksi perunoita on tarkoitus istuttaa aavikolta kerättyyn maahan Liman tutkimuskeskuksessa. Jos koe onnistuu, kokeita jatketaan siirtämällä perunat Marsin oloja  – esimerkiksi kylmää lämpötilaa – mallintavaan simulaattoriin. Avoimen taivaan alla perunoita tuskin kasvatetaan Marsissakaan, sillä planeetan keskilämpötila on -64 astetta.

Kasvumahdollisuuksien lisäksi kokeessa halutaan selvittää, miten hankalat olosuhteet vaikuttavat perunan makuun. Liian karuissa olosuhteissa esimerkiksi perunan mausta voi tulla syömäkelvottoman kitkerä, tutkijat epäilevät.

Nasan suunnitelmissa on, että jos sopiva perunalajike löydetään, koneet voisivat valmistella Mars-matkaa etukäteen istuttamalla maasta kuljetettuja perunantaimia. Jos taas Marsin olosuhteet osoittautuvat liian hankalaksi, vaihtoehtona on myös vesi- tai ilmaviljely.