Falcon 9 -rakettivaihe sekuntia ennen laskeutumistaan.

Elon Muskin luotsaama SpaceX-yritys onnistui laskeutumisessa kello 23.52 perjantai-iltana. Kyseessä oli ensimmäinen kerta, kun kantoraketin ensimmäinen vaihe palasi ehjänä keskellä valtamerta olevalle lautalle. Aiemmin SpaceX on kerran onnistunut Falcon 9 -rakettinsa ensimmäisen vaiheen laskeutumisessa maanpinnalle.

SpaceX on yrittänyt laskeutumista kauko-ohjatulle miehittämättömälle lautalle useita kertoja aiemminkin. Niissä kaikissa rakettivaihe tuhoutui kaaduttuaan.

Laskeutuminen keskelle merta on iso askel, koska sen ansiosta raketin laskeutumiseen riittää suhteellisen pieni polttoainereservi. Mikäli rakettivaihe palautetaan lähelle laukaisupaikkaa, täytyy jarrutukseen käyttää paljon enemmän polttoainetta ja sen vuoksi raketin kuormakapasiteetti olisi paljon pienempi.

Kantorakettilaukaisun päätehtävänä oli viedä Dragon-rahtialus Kansainväliselle avaruusasemalle. Ensimmäisen vaiheen saaminen ehjänä alas oli lentoa ajatellen vain toissijainen tavoite siihen verrattuna, mutta strategisesti tärkeä saavutus SpaceX-yhtiölle.

Muskin tavoitteena on kehittää kokonaan uudelleenkäytettävä kantoraketti. Raketin kokonaismassasta suurimman osan muodostavan ensimmäisen vaiheen laskeutuminen ehjänä alas on tärkeä askel sen saavuttamiseksi. Käytännössä uudelleenkäytettävyyden saaminen rutiininomaiseksi toiminnaksi vaatii vielä paljon testausta.