Vapunpäivänä Kanadassa, Albertan provinssissa syttynyt ja muutamassa päivässä tuhansien ihmisten evakuointeja vaativaksi laajentunut Fort McMurrayn maastopalo on tuhoisa myös ilmaston kannalta, New Scientist muistuttaa. Sen lisäksi, että palon mukana taivaalle tupruaa hiilidioksidia palavista puista ja muusta materiaalista, se saattaa myös sulattaa maaperän ikiroutaa kohdista, joihin on varastoitunut valtavat määrät hiiltä.

Palo on jo aiheuttanut vakavia välittömiä seurauksia noin sadalletuhannelle ihmiselle Albertassa. Lähes 90 000 ihmistä on evakuoitu kodistaan palon vuoksi. Kyseessä on suurin evakuointi Kanadan historiassa.

Tuli on tuhonnut kasvillisuutta ja ihmisen rakennelmia yhteensä ainakin noin 1600 neliökilometrin alalta. Paloa ei ole saatu vielä sammutettua, mutta sen eteneminen on hidastunut ja lähipäiviksi odotetut viileämmät säät helpottanevat sammutusurakkaa, Yle kertoo.

Tuhansia vuosia vanha hiilivarasto vapautuu?

Vaikka palo saataisiin taltutettua pian, se on saattanut jo aiheuttaa pitkän aikavälin haittaa muuallakin kuin Albertan provinssissa. Ontariolaisen Guelphin yliopiston ekosysteemiekologian tutkijan Merritt Turetskyn mukaan maastopalo voi viedä pois jäiseen maaperään varastoitunutta hiiltä suojaavan kasvillisuuden. Sulaminen voi myös vaikuttaa maaperän mikrobitoimintaan ja näin lisätä metaani- ja hiilidioksidipäästöjä.

– Kyseessä on hiili, joka on ollut poissa ekosysteemin kierrosta tuhansia vuosia ja saattaa nyt vapautua ilmakehään, Turetsky sanoo. – Meidän on aika alkaa ajatella ikiroutaa ja sen hiilivarastoja ja kaikkea, mitä voimme tehdä ilmastonmuutoksen ehkäisemiseksi, hän kiteyttää.

Viime vuosina rajuja paloja

Kuten Suomessakin, myös Kanadassa metsäpalot kuuluvat luonnolliseen boreaalisten metsien dynamiikkaan. Kanadassa palot ovat kuitenkin tulleet viime vuosina entistä ankarammiksi. Viimeksi viime vuonna tarvittiin armeijan apua Saskatchewanissa riehuneen palon sammuttamiseen. Yhdysvaltain pohjoisin osavaltio Alaska puolestaan koki 2015 mitatun historiansa toiseksi pahimman metsäpalovuoden.

Vuonna 2014 Kandan luoteisosissa paloi 34 000 neliökilometriä maata, mikä oli voimakkain palo alueella vuosikymmeniin. Fort McMurrayn palo on siis tähän verrattuna vielä pieni, mutta osui tiheämmin asutulle alueelle.

Suuret metsäpalot näyttävät yleistyvän Pohjois-Amerikassa, mutta ilmaston muuttumisen yhteys niiden yleistymiseen ei ole yhtä selvästi osoitettavissa kuin yhteys hurrikaanien ja lämpöaaltojen yleistymiseen.

Hetkellisellä säätilalla sen sijaan on joka tapauksessa suuri vaikutus palon kehittymiseen: sateet ovat olleet Fort McMurrayssa vähäisempiä kuin keskimääräisenä vuonna ja tiistaina 3. toukokuuta saavutettiin alueella mitatun historian tuon päivämäärän lämpöennätys 32 celsiusastetta.