Merkuriuksen pinnan korkeuserot ulottuvat -5,4 kilometristä 4,5 kilometriin.
 

Merkurius-planeetan ensimmäinen globaali korkeuskartta on julkaistu. Nasan MESSENGER-luotaimen lasermittauksiin perustuva kartta näyttää planeetan pinnanmuotojen korkeudet. Tätä ennen on planeetasta julkaistu vain osittaisia karttoja.

"Digitaalinen korkeuskartta Merkuriuksesta huipentaa MESSENGERin tiedesaavutukset", sanoo Ralph McNutt luotaimen tiimistä. "Kartta paljastaa aurinkokunnan sisimmäisen planeetan kokonaisuudessaan."

Kolme ohilentoa 40 vuotta sitten tehnyt Mariner 10 kuvasi pinnasta alle puolet. "Siksi MESSENGER toi Merkuriuksen tutkimuksen uudelle tieteen aikakaudelle", McNutt sanoo.

Planeetan korkeimmat alueet löytyvät läheltä sen päiväntasaajaa ja kohoavat korkeimmillaan 4,5 kilometriä keskikorkeutta ylemmäksi. Syvin kohta löytyy sisäkkkäisen Rachmaninoff-kaksoiskraatterin pohjalta ja on 5,4 kilometriä keskikorkeutta alempana.

Nasa on julkaissut topografiakartasta animaation ja USGS:n sivuilta löytyy kartta isossa koossa nimistöineen.

MESSENGER toimi Merkuriuksen kiertoradalla vuosina 2011-2015. Radansäätöön tarvittavan polttoaineen loputtua se törmäsi planeetan pintaan 30. huhtikuuta 2015. ESA suunnittelee laukaisevansa oman BepiColombo-luotaimensa kohti Merkuriusta 2018.

Merkurius on erityisen ajankohtainen, koska maanantaina voidaan sään salliessa koko Suomessa seurata sen harvinaista ylikulkua Auringon edestä. Aurinkoa katsoessa täytyy aina käyttää siihen tarkoitettua turvallista suodinta.