HL Tauri -tähteä ympäröivä protoplanetaarinen pölykiekko.
 

Tutkijat ovat saaneet viitteitä, että nuoren tähden ympärillä muodostuu planeettoja epätavallisen varhain. Tähti HL Tauri ja sitä ympäröivä protoplanetaarinen kiekko ovat vain miljoonan vuoden ikäisiä. Perinteisesti planeettojen synnyn on uskottu vievän kymmeniä miljoonia vuosia.

Planeetanmuodostukseen viittaavat HL Taurin protoplanetaarisen kiekon aukot. Tähden nuoruuden vuoksi tutkijat olivat aiemmin ehdottaneet, että aukkojen taustalla olisi muunlaisia pölyyn liittyviä mekanismeja.

Tutkijat päättivät ratkaista ongelman kartoittamalla kaasun jakauman kiekossa. Protoplanetaariset kiekot koostuvat sekä pölystä että kaasusta. Ajatuksena oli, että jos aukot kiekossa liittyvät pölyn ominaisuuksien vaihteluun, kiekon kaasun jakaumassa ei näy aukkoja. Toisaalta jos aukot ovat planeettojen synnyttämiä, niiden painovoima aiheuttaa aukkoja myös kaasuun.

Jälkimmäinen vaihtoehto osoittautui oikeaksi. Kaasukiekossa ilmeni kaksi selkeää aukkoa, jotka ovat päällekkäin pölykiekon aukkojen kanssa. "Tämä tukee ajatusta, että aukot ovat vauvaplaneettojen jalanjälkiä", sanoo tutkimuksessa mukana ollut Hsi-Wei Yen. "Tuloksemme viittavat, että planeetat alkavat muodostua paljon aiemmin kuin odotimme."

Kiekon sisemmän aukon mahdollisen planeetan massaksi tutkijat saivat 0,8 Jupiteria. Ulommassa aukossa voisi puolestaan olla 2,1 Jupiterin massainen planeetta, mutta sen olemassaolon suhteen he ovat epävarmempia.