Falcon 9:n ensimmäisen vaiheen laskeutuminen lavetille merellä

 

 

Tästä alkaa tulla jo rutiinia! SpaceX onnistui jo kolmannen kerran saamaan kantorakettinsa ensimmäisen vaiheen ehjänä takaisin. Kyseessä oli jo toinen kerta meren päällä olevalle lautalle, ja ensimmäinen, kun satelliitti laukaistiin geostationaariradalle.

SpaceX -yhtiön perustaja ja johtaja Elon Musk totesi välittömästi laskeutumisen onnistumisen jälkeen, että "tarvitsemme pian uuden, suuremman rakettien varastohallin", sillä uusien rakettien lisäksi yhtiöllä on jo kolme laskeutumisen jälkeen varastoon otettua Falcon 9 -kantoraketin ensimmäistä vaihetta.

Monen lähes onnistuneen, mutta silti epäonnistuneen yrityksen jälkeen yhtiö onnistui saamaan pystysuorasti lentonsa jälkeen laskeutuvan rakettivaiheen ehjänä alas kiinteälle maalle viime joulukuussa, ja ensimmäisen kerran meren päällä odottaneelle jalkapallokentän kokoiselle lavetille viime kuussa.

Verrattuna aikaisempiin onnistumisiin oli tällä kerralla raketilla huomattavasti enemmän vauhtia laskeutumismanöveerin alkaessa, koska rahtina ollut JCSAT-14 -satelliitti laukaistiin kohti noin 36 000 kilometrin korkeudessa maapallon ympärillä olevaa geostationaarirataa. Edellisellä kerralla raketti kuljetti Dragon-alusta Kansainväliselle avaruusasemalle, joka kiertää "vain" noin 450 kilometrin korkeudessa. 

Raketti laukaistiin klo 8.21 Suomen aikaa aamulla (klo 1.21 paikallista aikaa yöllä) Cape Canaveralista, Floridasta. Kyseessä oli Falcon 9:n 24. lento ja kaikkiaan viides onnistunut lento viime kesänä tapahtuneen laukaisuonnettomuuden jälkeen. Laskeutumisalus oli odottamassa ensimmäistä vaihetta noin 650 kilometrin päässä rannikolta Atlantilla.

Kyse ei ole vain siitä, että raketin nopeus on ensimmäisen vaiheen toiminnan päättyessä suurempi geostationaariradalle mentäessä, ja siten raketin pitää hidastaa lentoaan hyvin paljon ennen laskeutumista, vaan myös siitä, että laskeutumisen aikana rakettiin kohdistuvat aerodynaamiset voimat ja kuumennus ovat olennaisesti suurempia. 

Tämänpäiväinen onnistuminen oli siksi suuri askel eteenpäin hankkeessa tehdä raketeista suurelta osin uudelleenkäytettäviä. Seuraava suuri etappi on ensimmäisen uudelleenkäytetyn raketin lento – vasta silloin nähdään, tuoko uusiokäyttö sen kustannuksia takaisin.

 

Kantoraketti nousee avaruuteen

 

Laskeutuminen merellä olevalle lavetille tulee olemaan tulevaisuudessa tyypillisin tapa tuoda rakettivaihe takaisin, koska vain pieni osa laukaisuista on sopivia takaisin laukaisupaikalle laskeutumiseen; se, että laskeutuminen tapahtuu lavetille kiinteän maan sijaan ei ole sinänsä merkittävää, paitsi että marginaali laskeutumisen tarkkuudessa on merellä pienempi. Jo nyt laskeutumistarkkuus on ollut varsin hyvä – myös epäonnistuneissa laskeutumisissa.

Myöskään se, että laskeutuminen tapahtui nyt pimeässä, ei ole merkittävää. Navigointisysteemit eivät tarvitse päivänvaloa.

Onnistunut laukaisu oli osaltaan jälleen myös erittäin hyvä uutinen Aalto-1 -satelliittitiimille, koska suomalaissatelliitin laukaisu on vuorossa kenties jo kesäkuussa. Se laukaistaan myös Falcon 9 -kantoraketilla, ja sille mahdollisesti nyt tapahtuvat hankaluudet heijastuvat myös Suomen ensimmäisen satelliitin aikatauluun.

Seuraava Falcon 9:n laukaisu on suunnitteilla toukokuun 26. päiväksi, jolloin rahtina on Thaicom 8 -tietoliikennesatelliitti. Kaikkiaan tälle vuodelle on suunnitteilla 18 laukaisua, joista neljä on jo nyt tehty. Aalto-1:n avaruuteen vievä lento laukaistaan Kaliforniasta, Vandenbergistä, missä yhtiöllä on toinen laukaisualusta.