ALMA-teleskooppi (Atacama Large Millimetre/Submillimetre Array) on havainnut orgaanisen molekyylin metyylialkoholi (metanoli) tähden TW Hydrae protoplanetaarisessa kiekossa. Tämä on ensimmäinen tällainen yhdisteen havainto nuoressa planeettoja muodostavassa kiekossa.

Metanoli on tähän mennessä ainoa kiekoista löydetty monimutkainen orgaaninen molekyyli, joka on yksiselitteisesti peräisin jäisestä olomuodosta. Sen löytyminen auttaa tähtitieteilijöitä ymmärtämään planeettajärjestelmien muodostumisen aikaisia kemiallisia tapahtumaketjuja, jotka lopulta johtavat elämän rakenneosasten muodostumiseen.

Nuorta tähteä TW Hydrae ympäröivä protoplanetaarinen kiekko on tunnetuista lähinnä Maata, vain noin 170 valovuoden etäisyydellä. Siten se on ihanteellinen kohde kiekkoja tutkiville tähtitieteilijöille. Tämä järjestelmä muistuttaa läheisesti sitä, miltä tähtitieteilijät ajattelevat aurinkokunnan muistuttaneen sen muodostumisen aikohin yli neljä miljardia vuotta sitten.

Metanoli on lisäksi itsessään monimutkaisempien, aminohappoyhdisteiden kaltaisten, perustavanlaatuisten, tärkeiden prebioottisten tyyppien rakennusosa. Sen seurauksena metanolilla on keskeinen rooli elämän vaatiman runsaan orgaanisen kemian muodostamisessa.

Tämä onnistunut ensihavainto kylmästä kaasufaasin metanolista protoplanetaarisessa kiekossa tarkoittaa, että jään kemian tuotantoa voidaan nyt tutkia kiekoissa, mikä tasoittaa tietä planeettojen syntysijojen monimutkaisen orgaanisen kemian tuleville tutkimuksille.