Neptunus täysväreissä (vasemmalla) sekä pelkästään sinisessä valossa (oikealla), jossa tumma pilkku erottuu paremmin.
 

Hubble-avaruusteleskoopin viime viikolla julkistetut kuvat näyttävät uuden tumman pilkun Neptunuksessa. Aiemmin tummia pilkkuja on havaittu Voyager 2 -luotaimen ohilennolla sekä Hubblen vuonna 1994 ottamassa kuvassa.

"Tummat pyörteet nousevat esiin planeetan kaasukehästä kuin valtavat linssinmuotoiset kaasuvuoret", kuvailee Mike Wong Californian yliopistosta Berkeleystä. "Niiden seuralaisina esiintyvät vaaleat pilvet muistuttavat orografisia pilviä, joita nähdään pannukakun muotoisina ilmiöinä lähellä maapallon vuoria."

Neptunuksessa on havaittu vaaleita pilviä epätarkemmilla observatorioilla jo viime vuoden puolivälistä lähtien. Siksi uuden pitkäikäisen tumman pilkun ilmaantumista osattiin aavistella. Nyt julkaistut kuvat toukokuun 17. päivältä näyttävät arvelujen käyneen toteen.

Kaasuplaneettojen pilvet ja pyörteet kiinnostavat tutkijoita, koska ne kertovat kaasukehien syvemmistä virtauksista. Kuuluisat Jupiterin pyörteet ovat huomattavasti pitkäikäisempiä kuin Neptunuksen.

Tunnetuimpia orografisia pilviä maapallolla ovat mantelipilvet, jotka herättävät symmetrisyydellään ihmisten uteliaisuuden. Kun maastonmuodot ohjaavat ilmavirrat ylöspäin, syntyy pilviä kosteuden tiivistyessä.