SpaceX:n suunnitelmista siirtokunnan rakentamiseksi Marsiin on kohuttu jo kauan. Washington Postin haastattelema Elon Musk on yhä vaitonainen suunnitelman yksityiskohdista mutta vakuuttaa yhtiön olevan tosissaan.

Hankkeen on tarkoitus käynnistyä jo vuonna 2018, jolloin SpaceX aloittaa miehittämättömien alusten lähettämisen Marsiin. Ajankohta on kriittinen, sillä silloin Marsin etäisyys maasta on pienimmillään. Otollinen tilaisuus toistuu aina kahden vuoden välein, ja samanlaisia laukaisuja on suunniteltu myös vuodelle 2020.

Näillä lennoilla planeetalle rahdataan kalustoa mittauksia ja siirtokunnan rakentamista varten. Laitevalmistuksessa SpaceX aikoo solmia kumppanuuksia muiden yhtiöiden kanssa. Muskin mukaan tarkoituksena on saada muodostettua luotettava ja kustannustehokas rahtiväylä Maasta Marsiin.

Nasa antaa hankkeelle teknistä tukea vastapalvelukseksi SpaceX:n sille toimittamasta Marsiin liittyvästä datasta. Nasa suunnittelee omaa miehitettyä lentoa Marsiin 2030-luvulle.

SpaceX:n ensimmäiset miehittämättömät lennot toteutetaan yhtiön Dragon-kapselilla. Laukaisussa käytetään järeää Falcon Heavy -rakettia, jota on tarkoitus testata ensimmäisen kerran tämän vuoden lopulla. Falcon Heavyn työntövoima on 2,27 miljoonaa kiloa, mikä on enemmän kuin missään tällä hetkellä käytössä olevassa raketissa.

Yksi hankkeen hankalimmista kohdista on Marsin pinnalle laskeutuminen. 43 miehittämättömästä lennosta Marsin pinnalle vain 18 on onnistunut. Eikä mikään Marsiin lähetetty alus ole ollut lähelläkään Dragon-kapselin kokoa.

Ensimmäinen miehitetty lento on tarkoitus tehdä vuonna 2022 Mars Colonial Transporter -nimellä kulkevalla aluksella. Musk ei vielä halunnut paljastaa yksityiskohtia aluksesta, jota on tarkoitus esitellä syyskuussa.

– Se tulee olemaan tajunnanräjäyttävä. Minun täytyy pidättäytyä kertomasta enempää, vaikka todella haluaisin, hän hehkutti Washington Postille.

Musk painotti, että tarkoituksena ei ole tehdä miehitettyä lentoa Marsiin vain kokeilumielessä, vaan pystyttää sinne aito siirtokunta. Ensimmäinen lento tehdään kuitenkin pienellä miehistöllä, sillä siihen sisältyy huomattava onnettomuusriski.

– Se on vaarallista, ja on todennäköistä, että joku tulee saamaan surmansa. Matkaan lähtevät tiedostavat tämän. He tulevat olemaan tienraivaajia. Uskon, että löydämme ihmisiä, jotka haluavat ottaa tämän haasteen vastaan, Musk sanoi.