Havaijin luoteispuolen syvissä vesissä elää maailman suurin tunnettu sienieläin, New Scientist kertoo. Rossellidae-heimoon kuuluva eläin on 3,5 metriä pitkä, kaksi metriä korkea ja 1,5 metriä leveä.

Jättiläisen löysivät Yhdysvaltain sää- ja valtamerentutkimusorganisaation NOAA:n tutkijat viime vuonna. Se elää 2100 metrin syvyydessä yhdellä maailman suurimmista mertensuojelualueista, Papahānaumokuākealla, missä elää noin 7000 eri eliölajia.

Sienieläimet ovat rakenteeltaan eläimistä yksinkertaisimpia, eivätkä ne muistuta ”eläintä” siinä merkityksessä kuin yleensä ajattelemme. Aikuiset sienieläimet elävät yleensä liikkumattomina ja yhteen pintaan kiinnittyneinä, eikä niillä ole esimerkiksi erillistä päätä tai aivoja.

Suuret sienieläimet suodattavat ravinnokseen suuria määriä yksisoluisia organismeja merivedestä. Ne tarjoavat myös usein pienelinympäristön muille merieliöille. Jotkut harvat sienieläimet syövät myös äyriäisiä. Sienieläimet ovat myös yksi maailman ensimmäisistä eläinryhmistä, ja ilmestyivät valtameriin noin 750 miljoonaa vuotta sitten.

Tutkijan arvioiden mukaan suuret sienieläimet voivat elää ainakin 2300-vuotiaiksi. Hidaskasvuisten eläinten ikää on kuitenkin hankala mitata, koska niillä ei ole mitään puiden vuosirenkaiden tapaista varmaa merkkiä eliniästään.

Myös korallieläimet voivat elää vanhoiksi: vanhimmat ovat arvioiden mukaan 4500-vuotiaita. Maailman suurimman sienieläimen ikää on erittäin vaikea arvioida, ja se voi olla jopa ennätyskoralleja vanhempi, mutta tutkijoiden mukaan vähintään monen sadan vuoden ikäinen.

Jättimäisestä sienieläimestä ilmestyi äskettäin tutkimusartikkeli Marine Biodiversity -lehdessä.