Merkuriuksen pinnan kemiallinen tilkkutäkki syntyi syvällä planeetan sisällä.
 
 

Merkuriuksen pinnan vaihteleva koostumus on arvoitus. Planeetan sisuksen oloja jäljittelevä koe on saanut nyt tutkijat uskomaan, että ainesoppa keitettiin yksinkertaisista lähtöaineista syvällä planeetan sisällä.

"Muutamat Merkuriuksen pinnan alueet pysyvät yhä vaikeina selittää, mutta tämä tutkimus auttaa pitkälti ymmärtämään, miksi löydämme niin paljon vaihtelua", sanoo tutkimukseen osallistunut Asmaa Boujibar Nasasta.

Merkuriuksen pinta voidaan karkeasti jakaa kahteen eri-ikäiseen alueeseen. Selitystä vailla olevia piirteitä esiintyy vanhemmalla, 4,0–4,2 miljardin vuoden ikäisellä aluella. Yksi näistä on esimerkiksi Kanadan kokoinen magnesiumpitoinen läikkä.

Tutkijat ottivat kokeensa lähtöaineeksi enstatiitti-kondriittien koostumusta jäljittelevää pulveria. Nämä ovat maapallolle harvoin putoavia meteoriitteja, joista Merkuriuksen uskotaan aikoinaan muodostuneen. Ne ovat kemialtaan kaikkein pelkistyneimpiä tunnettuja kiviä ja Merkuriuksen oletetaan syntyneen samalla tavalla pelkistyneissä oloissa.

Enstatiitti-pulverin annettiin muhia uunissa, joka simuloi Merkuriuksen vaipan ja ytimen raja-alueella 400 kilometrin syvyydessä vallitsevia oloja. Pelkästään vaihtelemalla lämpötilaa ja painetta tutkijat saivat yksinkertaisista lähtöaineista aikaan ainesten kirjon, joka selittää useita Merkuriuksen vanhan alueen pinnan erikoisuuksia. Itse seoksessa monimuotoisuutta edesauttoi rikki, jota Merkurius-planeetta ja enstatiitti-kondriitit sisältävät runsaasti.